El estudio lo acaba de publicar la revista ‘Nature Communications’
EL GENOMA DE LA JIRAFA EXPLICA CÓMO TIENE UN CUELLO TAN LARGO

70 genes son responsables de su estatura y capacidad cardiovascular

MARCOS BARAJAS DIEGO

Cuando se habla de evolución, casi siempre se pone de ejemplo cómo adquirió la jirafa un cuello tan largo. ¿Sobrevivieron aquéllas con el de mayor tamaño, como proponía Darwin, o a medida de estirarlo adquirió esas dimensiones, como postulaba Lamarck? Ahora la genética da un nuevo espaldarazo a la teoría de la evolución de Darwin, la más aceptada. Investigadores de la Universidad de Pensilvania (EEUU) y del Instituto Africano Nelson Mandela para la Ciencia y la Tecnología (Tanzania) han secuenciado por primera vez el genoma de la jirafa y el de su pariente vivo más cercano, el okapi africano, y los han comparado con el de más de 40 mamíferos, como la vaca, la oveja, la cabra, el camello y los humanos.

Jirafa

“La teoría de Darwin de la selección natural es coherente con una selección basada en la variación de la secuencia de ADN, mientras que la de Lamarck tiene más que ver con la modificación epigenética del ADN”, es decir, con los interruptores genéticos que encienden y apagan los genes, explica a EL MUNDO Douglas Cavener, de la Universidad de Pensilvania y uno de los líderes del estudio que ha publicado la revista Nature Communications. “Hemos encontrado suficientes pruebas de cambios en la secuencia de ADN de genes que regulan el desarrollo y que apoyan la tesis de Darwin”, añade. Sin embargo, “al menos tres genes controlan modificaciones epigenéticas que pueden ser consideradas como parte del proceso descrito por Lamarck”, apunta Morris Agaba, otro de los investigadores.

La clave está en 70 genes

El cuello es la característica más visible y definitoria de las jirafas, pero no la única. Su corazón debe bombear sangre a una altura de dos metros hasta alcanzar el cerebro. Lo consigue con un ventrículo izquierdo inusualmente grande y una presión sanguínea dos veces superior a la de otros mamíferos. También son capaces de alcanzar los 60 kilómetros por hora. Pero estos animales tienen más capacidades.

Los científicos han identificado 70 genes relacionados con algún tipo de adaptación de la jirafa al medio en que vive. La mitad de ellos contienen información para sintetizar proteínas que regulan la fisiología y el desarrollo del esqueleto y de los sistemas cardiovascular y nervioso. Se especula que lo que hace únicas a las jirafas sea, por tanto, producto de la acción de un reducido número de genes.

“Los genes relacionados con el metabolismo de la mitocondria [la estructura de la célula encargada de obtener energía] y con la reparación de la doble hélice de ADN han evolucionado de modo sustancialmente distinto a otros mamíferos. Aún no se sabe qué consecuencias puede tener pero podría estar relacionado con la habilidad de las jirafas de digerir plantas tóxicas y resistir al cáncer y al envejecimiento”, explica Cavener.

También se han identificado genes responsables del desarrollo de las patas y la columna vertebral o aquellos relacionados con los receptores del ácido fólico, un tipo de B esencial para el crecimiento y desarrollo normal.

jirafas

Cada vez hay menos jirafas

El siguiente paso será modificar estos genes e introducirlos en ratones para analizar cómo funcionan. “Además, hemos identificado cambios genéticos en las jirafas que podrían dar ideas para desarrollar nuevos tratamientos para enfermedades cardiovasculares humanas, como la hipertensión, y cáncer”, asegura Cavener. “Espero que estos descubrimientos puedan inspirar una nueva ola de domesticación o un mejor entendimiento de la salud humana”, añade Agaba.

Existe, sin embargo, un objetivo a más corto plazo. “Esperamos que la publicación del genoma de la jirafa y su biología única traslade la atención a esta especie a la luz del repentino descenso de sus poblaciones”, apunta Cavener. Según sus datos, su número se ha reducido en un 40% durante los últimos 15 años; a este ritmo, apenas quedarían 10.000 ejemplares salvajes al final de este siglo.

@marcosbd10

Tomado de El Mundo España

 

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